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Un estudio echa luz sobre los orígenes del cáncer de pulmón en quienes nunca fumaron

Los investigadores descubrieron tres tipos diferentes de tumores, producto de mutaciones causadas por procesos naturales endógenos.

Profesionales 14/09/2021 Redacción Redacción
Un estudio echa luz sobre los orígenes del cáncer de pulmón en quienes nunca fumaron

La mayoría de las personas que desarrollan cáncer de pulmón tienen antecedentes de tabaquismo. Sin embargo, entre el 10% y el 20% de quienes lo padecen nunca han fumado un cigarrillo, y sus causas no están del todo claras. De ahí la importancia de un nuevo estudio internacional dirigido por investigadores del Instituto Nacional del Cáncer de Estados Unidos (NCI, por sus siglas en inglés), que echa luz sobre este tema.
El análisis genómico descubrió que la mayoría de los tumores en personas sin antecedentes de tabaquismo se producen por la «acumulación de mutaciones» causadas por procesos naturales en el cuerpo, y describe por primera vez tres subtipos moleculares de cáncer de pulmón en personas que nunca fumaron.
«Lo que estamos viendo es que hay diferentes subtipos de cáncer de pulmón en los que nunca han fumado, con características moleculares y procesos evolutivos distintos», asegura la epidemióloga Maria Teresa Landi, de la Rama de Epidemiología Integrativa de Tumores en la División del NCI, quien dirigió el estudio.
«En el futuro, es posible que podamos tener distintos tratamientos basados en estos subtipos», agregó sobre los resultados del estudio, realizado en colaboración con investigadores del Instituto Nacional de Ciencias de la Salud Ambiental, también parte de los Institutos Nacionales de Salud (NIH) y otras instituciones, y publicado en Nature Genetics.

Una causa incierta

El cáncer de pulmón es la principal causa de muerte relacionada con el cáncer en todo el mundo. Cada año, más de 2 millones de personas en todo el mundo son diagnosticadas con la enfermedad. En personas que nunca fumaron, el cáncer de pulmón ocurre con más frecuencia en las mujeres y a una edad más temprana que el cáncer de pulmón que en los tabaquistas.
Los factores de riesgo ambientales, como la exposición al humo de tabaco de segunda mano, el gas radón, la contaminación del aire y el asbesto, o haber tenido enfermedades pulmonares previas, pueden explicar algunos cánceres de pulmón entre quienes nunca han fumado, pero los científicos aún no saben qué causa la mayoría de estos cánceres.

Un estudio de amplio alcance

Lo que hicieron los investigadores en este gran estudio epidemiológico fue utilizar la secuenciación del genoma completo para caracterizar los cambios genómicos en el tejido tumoral y el tejido normal de 232 no fumadores que habían sido diagnosticados con cáncer de pulmón de células no pequeñas.
Los tumores incluían 189 adenocarcinomas (el tipo más común de cáncer de pulmón), 36 carcinoides y otros siete tumores de varios tipos. Los pacientes aún no se habían sometido a tratamiento para su cáncer.
Se examinaron los genomas tumorales en busca de firmas mutacionales, que son patrones de mutaciones asociados a procesos específicos y actúan como el archivo de actividades de un tumor que condujeron a la acumulación de mutaciones, proporcionando así pistas sobre las causas del desarrollo del cáncer.
Actualmente existe un catálogo de firmas mutacionales conocidas, aunque algunas no tienen una causa conocida. En este estudio, los investigadores descubrieron que la mayoría de los genomas tumorales de los que nunca fumaron tenían firmas mutacionales asociadas con el daño de procesos endógenos, es decir, procesos naturales que ocurren dentro del cuerpo.
Como era de esperar, debido a que el estudio se limitó a quienes nunca habían fumado, los investigadores no encontraron ninguna firma mutacional que se haya asociado previamente con la exposición directa al tabaquismo. Tampoco encontraron esas firmas entre los 62 pacientes que habían estado expuestos al humo del tabaco de segunda mano.

Los tres tipos de tumores

Los análisis genómicos también revelaron tres nuevos subtipos de cáncer de pulmón en los que nunca habían fumado, a los que los investigadores asignaron nombres musicales en función del nivel de «ruido» (es decir, el número de cambios genómicos) en los tumores.
El subtipo predominante «piano» tuvo la menor cantidad de mutaciones; parecía estar asociado con la activación de células progenitoras que participan en la creación de nuevas células. Este subtipo de tumor crece muy lentamente, durante muchos años, y es difícil de tratar porque puede tener muchas mutaciones conductoras diferentes.
El subtipo «mezzo-forte» tenía cambios cromosómicos específicos, así como mutaciones en el gen receptor del factor de crecimiento EGFR, que comúnmente se altera en el cáncer de pulmón y mostró un crecimiento tumoral más rápido.
El subtipo «fuerte» exhibió una duplicación del genoma completo, un cambio genómico que se observa a menudo en los cánceres de pulmón en los fumadores. Este subtipo de tumor también crece rápidamente.
«Estamos empezando a distinguir subtipos que potencialmente podrían tener diferentes enfoques para la prevención y el tratamiento», afirma Landi. Por ejemplo, el subtipo de piano de crecimiento lento podría brindar a los médicos una ventana de oportunidad para detectar estos tumores antes, cuando son menos difíciles de tratar.
Por el contrario, los subtipos mezzo-forte y forte tienen solo unas pocas mutaciones impulsoras importantes, lo que sugiere que podrían identificarse mediante una sola biopsia y podrían beneficiarse de tratamientos dirigidos, dijo.

¿Un horizonte esperanzador?

Una dirección futura de esta investigación será estudiar personas de diferentes orígenes étnicos y ubicaciones geográficas, y cuyo historial de exposición a los factores de riesgo de cáncer de pulmón está bien descripto.
«Estamos comenzando a comprender cómo evolucionan estos tumores», asegura Landi. «Este análisis muestra que hay heterogeneidad o diversidad en los cánceres de pulmón en quienes nunca han fumado», agrega.
«Esperamos que esta investigación abra nuevas vías de descubrimiento para múltiples tipos de cáncer», añadió Stephen J. Chanock, director de la División de Epidemiología y Genética del Cáncer del NCI.

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